EcoOla: Uniendo sentido comercial y sensibilidad ambiental en la Amazonía peruana

Agriculture Communities Apr 26, 2018
Ciro Calderon

William Park estuvo expuesto a la agrosilvicultura por primera vez en la década de 1980, mientras estudiaba biología en el ASA Wright Nature Center en Trinidad y Tobago, una plantación de cacao que se había convertido en un centro de aprendizaje.

“Las plantas de cacao seguían creciendo bajo la vegetación y producían cacao después de décadas de inactividad agrícola”, dice. “Los lugareños tuvieron la sabiduría de dejar el dosel intacto y solo plantar cacao debajo de él”.

Quince años después, en 2003, Park y un amigo se encontraban perdidos, exhaustos y hambrientos en el territorio de los indígenas Matses del Perú, hasta que los encontraron los miembros del pueblo.

“Fueron muy amables con nosotros”, recuerda. “Literalmente cargaron a mi amigo al río, trataron nuestras dolencias, nos dieron comida y nos transportaron al asentamiento peruano más cercano. Y durante ese viaje probamos tantas frutas, tan diferentes y tan buenas “.

Más tarde supo que estas frutas eran tan nutritivas como deliciosas.

El sacha inchi, por ejemplo, es una nuez mantecosa rica en omega-3, proteínas y antioxidantes,   y en ese momento,  era poco conocida fuera del Amazonas.

Cuando regresó a California, Park no podía dejar de pensar en esas frutas y cómo las personas que lo ayudaron podían mejorar sus vidas comercializándolas.

Sasha Inchi crece en las ramas

El viaje

Park quería encontrar un lugar donde la gente estuviera interesada en la agrosilvicultura y la logística fuera adecuada para la exportación. Entonces comenzó a explorar Perú en bote, entrevistando a las comunidades mientras viajaba y se instaló en el distrito de Mazán.

Situado entre los ríos Amazonas y Napo, tenía muelles en ambos y también acceso al río Mazán. Lo que es más importante, las personas estaban interesadas en los sistemas agroforestales, y ya habían formado asociaciones productivas en torno a cultivos específicos: el legado de un proyecto de reforestación comenzó en la zona a fines de la década de los 90.

En Mazán, Park no solo encontró la comunidad ideal para su proyecto, sino que también conoció a la mujer que se convertiría en su esposa y socia: la estudiante llamada Carla Noain, que trabajaba a tiempo parcial en el hotel de Park.

“Conectamos enseguida y descubrimos que teníamos mucho en común, incluidos los objetivos empresariales ecosociales”, dice Park.

La pareja estableció una tienda en California y comenzó a lanzar sasha inchi en tiendas como Essential Living Foods, que realizó un pedido de 20,000 cajas en 2009.

Luego, en 2012, la pareja regresó a Perú y comenzó una empresa llamada EcoOla.

“Necesitábamos el tiempo para asegurarnos de poder llevarlo a cabo, obtener la investigación y construir la red de agricultores, técnicos, contactos comerciales y clientes”, dice Park. “Así que en 2012 teníamos todos los elementos y habilidades que necesitábamos para comenzar a expandir y hacer crecer a la empresa”.

Pero incluso con una red interesada, Park y Noain aprendieron que trabajar con las comunidades no era fácil.

La mayoría de las comunidades forestales han sido abandonadas por las ONG y las agencias gubernamentales, y el escepticismo es su primera reacción, por lo que Park y Noain se dieron cuenta de que si querían ser tomados en serio por las comunidades, necesitaban brindar beneficios a corto y largo plazo. Entonces, antes de tratar de mejorar la producción, comenzaron a comercializar productos menos conocidos como el ungaragüi, el macambo, la sangre de dragón y uno de los principales productos de EcoOla: aguaje.

Sería una fruta valiosa, pero no fácil de cosechar.

Con un nuevo equipo para escalar, los trabajadores pueden cosechar aguaje sin dañar los árboles

Aguaje

Mauritia flexuosa, es una botana local favorita rico en vitamina A, E y ácido oleico.

“Este es uno de los aperitivos emblemáticos de la Amazonía”, dice Park. “En Iquitos y en todas las ciudades de la jungla, las mujeres pelan la fruta y la venden en bolsitas; es la fruta más común que se come allí “.

Pero los frutos crecen en la parte superior de palmeras de 35 metros (114 pies), y se cosechan tradicionalmente cortando los árboles, una práctica que causó estragos en los pantanos de Mazán en las últimas décadas del siglo XX.

Así que en la década de 1990 la gente de Anari, una comunidad indígena de KoKama cerca de Mazán, comenzó a reforestar las palmas de los pantanos que habían sido taladas, mientras que tres hermanos locales, Hamilton, Heracles y Einstein Flores, desarrollaron equipos de escalada llamados esperanza o “esperanza”. Español.

En la cosecha, grupos de cinco a ocho hombres trabajan con un escalador y despojan los racimos de fruta, llenan los sacos y llevan a cabo la fruta. Las patrullas comunitarias visitan los aguajales mensualmente para promover la protección y monitorear la cantidad de fruta de palma cosechada en tierras comunitarias.

“Es más rápido escalar el árbol, y la principal ventaja es que al año siguiente la fruta está allí nuevamente”, dice Park. “Tienes un recurso renovable; se puede cosechar todos los años. La comunidad está extremadamente organizada, y tienen equipos y sistemas de escalada, recolección, transporte y devolución de la fruta al almacén “.

Y los beneficios de la reforestación no son solo locales; los pantanos en el área son capaces de acumular cantidades importantes de carbono, alrededor de 1400 toneladas por hectárea, reduciendo el efecto invernadero a nivel mundial.

EcoOla Work

Park y Noain fueron presentados a la comunidad Anari en 2013 por Angus Morrison, gerente de una compañía llamada Frutama. En ese momento, el esfuerzo de reforestación ya se había extendido a más de 1500 hectáreas, aproximadamente el 10 por ciento de toda la zona de producción de aguaje.

Pero había otro problema.

Todos los árboles dan sus frutos en un período de tres meses, lo que lleva a un ciclo de festín o hambre, donde los precios bajan en la temporada de cosecha pero se disparan en la temporada de crecimiento. Los intermediarios tendieron a conducir un negocio especialmente difícil cuando la fruta era abundante, y Park y Noain se dieron cuenta de que podían cambiar esto al encontrar formas de comprar y procesar aguaje en el pico de la temporada, por lo que el mercado no se inundó.

“Durante ese mismo tiempo, un amigo que trabaja para Naturex como agente de abastecimiento, estaba buscando aceites cosméticos, y me preguntó qué tipo de aceites producía”, dice Park. “No trabajo con cosméticos, así que no tenía ni idea, pero el aguaje era el material más disponible, así que después de las pruebas y los ensayos, resultó ser una gran opción. ¡Empezamos a trabajar con ellos de inmediato!

Inicialmente, comenzaron con pocos agricultores y luego comenzaron a expandir su rango. Ahora trabajan con alrededor de 30 familias durante la temporada, produciendo aproximadamente 10 toneladas de aceite por año y exportando la mayor parte a Europa. El aguaje se ha convertido en una fuente de ingresos fundamental para estas familias, y no solo ha aumentado el acceso a las necesidades básicas, sino que también ha cambiado la dinámica local a largo plazo, ya que más padres pueden enviar a sus hijos para recibir educación superior.

Ahora EcoOla y las comunidades están trabajando para diversificar los cultivos a fin de tener productos durante todo el año, de modo que haya una fuente constante de ingresos para las familias y para que el proyecto crezca, de manera que eventualmente incluya a más de 200 familias de las comunidades vecinas.

“Vinimos después de la reforestación, para ayudar con el mercado, y desde entonces con el sistema agroforestal hemos estado agregando otros árboles como el macambo para ayudar a diversificar el sistema en el que se cosechan con diferentes estaciones. Estamos trabajando para desarrollar un sistema agroforestal todo el año “, dice Park. “Hay un equilibrio ecológico y una actividad económica en el mismo lugar. Es una cosa clave. Es un proyecto verdaderamente regenerativo y ecológicamente equilibrado “.

 

 

Editado por Steve Zwick y Liana Warren